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Le fret est souvent à l'origine des transports : ce fût le cas de la navigation maritime, du transport routier et du transport ferroviaire. Un grand nombre de lignes ferroviaires ont été construites à partir des mines de charbon, puis ont relié ces mines avec les usines sidérurgiques, puis les grands ports maritimes. Dès le départ, le transport de marchandises est clairement un transport de volume. Cette capacité se mesure facilement dans la taille des wagons, bien supérieure à l'époque que la taille de n'importe quelle charrette. Le transport de fret montre à quel point le chemin de fer était devenu incontournable au XIXème siècle. 

Très rapidement, ce transport s'est alors imposé dans tous les secteurs de l'économie industrielle : 
- les vracs : minerais, charbon, engrais, céréales, bois de forêt, ferraille, déchets, produits de carrière, sable,...
- les produits lourds : poutrelles, plaques, coils, brames, tubes, matériaux de construction,...
- la chimie : transport de liquides dangereux, de certains produits gazeux, de pétrole, de combustibles divers...
- les engins roulants : autos, matériels agricoles, engins roulant tous types...
- les unités intermodales, qui sont un secteur récent datant des années 1960

Le fret ferroviaire comprend trois sous-ensembles importants : 
Hier
Aujourd'hui
Le trafic diffus
Le train complet
Le train intermodal
Demain
Le trafic diffus représente les wagons isolés qui doivent passer par un centre de triage pour former un train : 
- La desserte des usines
- La technique du triage
- Matériel roulant
- Economie du trafic diffus
- La logistique
Le train complet est un train effectuant  un parcours unique de A vers B, avec en général des wagons identiques : 
- La logistique industrielle
- Matériel roulant
- Economie du trafic trains complets
- La logistique
Le train intermodal transporte des caisses transbordables du train vers la route, et vive-versa. Il s'agit de caisses mobiles, conteneurs ou camions : 
- Les conteneurs
- Les caisses mobiles
- Les semi-remorques
- La route roulante
- Economie du trafic intermodal
- La logistique